L’athlète vedette Ruth Croft parle de courir avec des «dinosaures» pour s’amuser lors de la victoire de la course de 100 milles

La vue de trois «dinosaures» imposants qui l’observaient dans la ligne droite du domicile a fait craquer l’ultramarathonienne kiwi Ruth Croft après avoir parcouru 160 km dans une chaleur torride.

Croft a franchi la ligne d’arrivée le week-end dernier pour remporter la Western States Endurance Run – une course de 100 milles sur la chaîne de montagnes de la Sierra Nevada en Californie, considérée comme l’une des courses à pied les plus difficiles au monde.

Ce fut un triomphe personnel pour le West Coaster de 33 ans dont l’accumulation avant la course avait été gâchée par une souche du tendon d’Achille, deux entorses aux chevilles et la capture de Covid.

Ruth Croft, de Nouvelle-Zélande, franchit la ligne d'arrivée avec son équipe de soutien de « dinosaures » derrière elle après l'événement Western States Endurance Run de 100 milles (160 km) en Californie.

Hilary Matthews / Course d’endurance des États de l’Ouest

Ruth Croft, de Nouvelle-Zélande, franchit la ligne d’arrivée avec son équipe de soutien de « dinosaures » derrière elle après l’événement Western States Endurance Run de 100 milles (160 km) en Californie.

Pourtant, malgré les courbatures et les douleurs liées à la course pendant 17 heures 21 minutes et 30 secondes, elle a quand même réussi un grand sourire alors qu’elle était «poursuivie par des dinosaures» pendant les 300 derniers mètres sur la piste d’athlétisme de Placer High School à Auburn, Californie, près de Sacramento.

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À l’intérieur des combinaisons de dinosaures colorées se trouvaient son «super équipe de soutien» – son partenaire français Martin Gaffuri et les Américains Alex Varner et David Thompson.

“Ils ont aussi fait équipe avec moi l’année dernière et ils ont dit que si j’allais bien cette année, ils porteraient des costumes de dinosaures”, a déclaré Croft. Des trucs avant de partir pour un beach break bien mérité au Mexique.

Ruth Croft s'asperge d'eau pour se protéger de la chaleur torride de la Western States Endurance Run.

Scott Rokis/Fourni

Ruth Croft s’asperge d’eau pour se protéger de la chaleur torride de la Western States Endurance Run.

Gaffuri l’a rythmée pendant les 30 derniers kilomètres, mais près de l’arrivée, il a pris les devants et a enfilé son dinosaure pour rejoindre Varner et Thompson, vêtus de la même manière, dans la goulotte d’arrivée.

La simple pensée de courir 160 km dans un été américain torride enverrait plus de Kiwis sédentaires réclamer le confort du canapé.

Mais Croft – une ultracoureuse professionnelle depuis sept ans – dit que “s’amuser” est une grande partie de son mojo de course.

“L’ultra running ne consiste pas seulement à mettre un pied devant l’autre, c’est ce que nous en faisons”, a écrit Croft sur Instagram. “Vous pouvez le rendre long, difficile, difficile, dommageable… Je choisis de le rendre amusant.”

“J’aime ce que je fais et je le prends au sérieux”, a-t-elle déclaré plus tard à Stuff. “Mais j’aime aussi m’amuser aussi. Pensez-y, courir 100 miles est un sacré long chemin si vous ne vous amusez pas à le faire.”

Lors de la course du week-end dernier, Croft a ignoré les inévitables «moments bas» et a plutôt apprécié de rencontrer son équipage à divers points de passage, de courir environ 35 km avec sa coéquipière Adidas Terrex Emily Hawgood, et de rire et de «conversations intéressantes» avec Varner , alors qu’ils traversaient la rivière américaine à Rucky Chucky, près d’un ensemble de rapides.

Ensuite, il y a eu la rencontre rapprochée avec ses copains habillés comme des figurants du film Jurassic World Dominion.

Enfiler des costumes n’est pas une nouvelle ruse pour Team Croft. Tout en soutenant la course Coast to Coast de la Nouvelle-Zélande l’été dernier, elle s’est habillée en panthère rose et Gaffuri portait une tenue de diable. Ils avaient espéré louer des costumes de couguar pour les États de l’Ouest, mais ont dû se contenter d’ensembles de dinosaures. La tenue Tyrannosaurus Rex s’est avérée appropriée, Croft courant pour une équipe sponsorisée par Adidas Terrex.

Tout cela s’est ajouté à une expérience inoubliable pour une femme qui a juré qu’elle ne ferait plus jamais le Western States 100 après avoir terminé deuxième à sa première tentative l’année dernière.

Ruth Croft lors d'une pause eau de bienvenue.

Jason Peters/Course d’endurance des États de l’Ouest

Ruth Croft lors d’une pause eau de bienvenue.

La course classique de Californie est la plus longue qu’elle ait disputée « avec 40 km. J’avais fait 120 km auparavant et j’avais couru pendant 14 heures, mais c’est encore trois heures, et c’est énorme.

« Je me suis senti détruit après la course de l’an dernier. «C’est une chose énorme que vous faites à votre corps, courir 100 miles. Il m’a fallu beaucoup de temps pour m’en remettre.”

Mais, comme Croft l’a plaisanté dans une interview d’avant-course avec Irunfar.com la semaine dernière, “l’amnésie du coureur s’installe” après que la douleur s’estompe, et “vous pensez à des façons de faire mieux”. Elle a donc signé.

Son accumulation, cependant, n’a pas été simple.

Ruth Croft réfléchit après sa victoire lors de la Western States Endurance Run 2022 en Californie.

Hilary Matthews / Course d’endurance des États de l’Ouest

Ruth Croft réfléchit après sa victoire lors de la Western States Endurance Run 2022 en Californie.

Croft a passé l’été dernier en Nouvelle-Zélande, remportant la course Kepler Challenge de 60 km à Fiordland et la course de 55 km Three Peaks à Dunedin.

Mais juste avant de partir s’entraîner à Flagstaff, en Arizona, début mai, elle « a eu une poussée d’Achille. J’ai eu une semaine d’arrêt de course, c’était douloureux rien que de marcher. Quand cela arrive huit semaines [from the Western States 100]ce n’est pas idéal.”

Après avoir pu reprendre la course, Croft a subi « quelques entorses aux chevilles ».

“Puis j’ai attrapé Covid à Flagstaff, à environ cinq semaines de la course, à peu près au moment où je visais à faire mon kilométrage maximal à l’entraînement.”

Elle a cependant gardé ses défis pour elle jusqu’à la fin de la course, après les “bons conseils” de mon entraîneur Jono”, le sextuple néo-zélandais ancien champion du monde de course en montagne Jonathan Wyatt.

« Il m’a dit de ne pas en parler, il ne voulait pas que ça devienne un truc mental. Il m’a suggéré de passer à autre chose et d’oublier ça. Une fois que vous commencez à en parler aux gens, vous pouvez vous dissuader de faire une bonne course.”

Alors Croft est restée silencieuse alors qu’elle travaillait dur sur le «côté mental» pour se préparer à son slog de Sierras qui sapait la force.

Ruth Croft, courant avec son pacer, à un waypoint sur la Western States Endurance Run.

Scott Rokis/Fourni

Ruth Croft, courant avec son pacer, à un waypoint sur la Western States Endurance Run.

La championne féminine 2021 Beth Pascall n’ayant pas défendu son titre, Croft était l’une des favorites d’avant-course alors qu’elle s’alignait à 5 heures du matin avec 383 athlètes masculins et féminins de 32 pays.

La course a commencé dans la vallée olympique, à une altitude de 1890 m (6200 pieds). Les premiers 7,2 km ont obligé les coureurs à gravir 762 m (2550 pieds) jusqu’au col Emigrant (2667 m ou 8750 pieds au-dessus du niveau de la mer).

Ils suivaient des sentiers d’abord tracés par des tribus indigènes, puis traversés par des chercheurs d’or et d’argent en quête de fortune dans les années 1850.

Selon Croft, après avoir atteint le point culminant, le parcours passe à l’une des phases les plus difficiles, “trois canyons – Duncan, El Dorado et Volcano – qui peuvent devenir assez chauds”, avec des températures oscillant autour de 40 degrés Celsius.

« Ensuite, vous avez 60 km jusqu’à l’arrivée. Tout peut arriver dans cet espace.”

Une bonne hydratation est vitale. Les athlètes disposent chacun d’environ 4 km de glace à emballer dans leurs gilets à chacun des 16 postes de ravitaillement.

La Néo-zélandaise Ruth Croft, à gauche, court avec Emily Hawgood, sa coéquipière Adidas.  La compagnie donnait l'impression "une longue course dominicale".

Scott Rokis/Fourni.

La Néo-zélandaise Ruth Croft, à gauche, court avec Emily Hawgood, sa coéquipière Adidas. La compagnie a donné l’impression d’être “une longue course du dimanche”.

Les « systèmes de refroidissement de Croft étaient bien meilleurs » cette année que l’an dernier. Elle s’est nourrie en mangeant beaucoup de gels énergétiques, et elle a eu une élévation mentale en courant avec Hawgood du Robinson Flat (48 km du départ) au Devil’s Thumb (75 km).

À un moment donné, la paire était à un rythme record en course, mais Croft a déclaré plus tard que cela “ressemblait à une course d’un dimanche” avec sa coéquipière pour compagnie. « J’avais l’impression de ne pas courir avec Emily ; ces milles auraient semblé beaucoup plus durs”.

Une « immersion complète du corps » rafraîchissante à El Dorado Creek après avoir pris la première place a mis Croft « en mode course » et elle a commencé à se sentir plus forte dans les montées.

Pourtant, il y a eu un moment difficile à Pointed Rocks, à deux étapes de l’arrivée, lorsque « Martin essayait de me faire manger plus, mais j’ai été contrôlé à ce moment-là ».

Pourtant, la femme qui a grandi en faisant courir sa famille dans les Paparoa Ranges bordées de brousse a puisé dans sa résilience intérieure pour gagner, 25 minutes devant sa rivale la plus proche.

Gagner le Western States 100 a été “certainement un grand frisson”, avec ses parents et sa tante de Nouvelle-Zélande là-bas pour partager le grand moment. “Ils n’ont pas souvent la chance de me regarder courir.”

Cela valait la peine de toutes les douleurs et tensions qui en résultaient.

Ruth Croft reçoit sa médaille des mains du directeur de course de Western States Endurance Run, Craig Thornley.

Scott Rokis/Fourni

Ruth Croft reçoit sa médaille des mains du directeur de course de Western States Endurance Run, Craig Thornley.

Parler à Des trucs deux jours plus tard, Croft commençait à sentir qu’elle « allait dans la bonne direction. Mon estomac est capable de prendre de la nourriture, ce qui est bien, et mes jambes vont un peu mieux.”

Son temps de victoire était le troisième plus rapide d’une femme en 49 ans d’histoire de la course, mais elle n’est pas tentée de tenter une autre chance au record de 16 h 47 min 11 s établi par Ellie Greenwood en 2012.

« Le record est très dépendant de la météo. Quand il a été réglé, il y avait un maximum de 78 degrés [Fahrenheit]. Le maximum pour nous était de 99 degrés [37deg Celsius]. Vous pouvez sortir pour essayer le record, mais vous pourriez avoir une année super chaude. Je ne dis pas que cela ne peut pas être fait quand il fait très chaud, mais cela rend les choses assez difficiles.

« J’aime les États de l’Ouest, c’est un grand événement, avec la communauté, les bénévoles et les supporters, je n’ai jamais fait un tel événement. Mais j’ai eu deux belles expériences là-bas et j’aimerais essayer d’autres événements.”

Ruth Croft a apprécié ses deux expériences à la Western States Endurance Run, mais ne reviendra pas en 2023 pour défendre son titre.

Scott Rokis/Fourni

Ruth Croft a apprécié ses deux expériences à la Western States Endurance Run, mais ne reviendra pas en 2023 pour défendre son titre.

Après s’être rendue sur une plage au Mexique pour déconnecter quelques semaines, elle compte partir au Groenland avec des amis pour courir le Arctic Circle trail, juste pour le plaisir.

Puis, elle se rendra à Chamonix en France pour rejoindre son équipe Adidas Terrex à l’Ultra Trail du Mont Blanc (UTMB) fin août, « pas pour courir, juste pour soutenir mes coéquipiers ».

Croft reviendra en novembre-décembre en Nouvelle-Zélande, où elle partage son temps entre Wānaka et Greymouth, mais elle n’est pas encore prête à s’engager dans des événements ici.

Elle a l’œil sur la course UTMB de 171 km (106 mile) sur le sentier du Mt Blanc en 2023.

« J’ai l’impression que je ne cherche pas à continuer à faire les mêmes événements », dit-elle. « Je cours sur la scène internationale depuis 2015-2016, faisant beaucoup de courses plus courtes. Je suis maintenant plus attiré par les plus longs. Je les considère comme un casse-tête à essayer de résoudre.”

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